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Cuenca, située à 300 kilomètres dans le sud de Quito et 190 km à l’est de Guayaquil, est aujourd’hui la troisième ville du pays. Son histoire, étroitement liée à la colonisation de l’Équateur, en fait un centre culturel et artistique de renom. Explorons ensemble son passé, son héritage et les sites incontournables à ne pas manquer lors de votre visite à Cuenca.

L’histoire de Cuenca

Cuenca, ou Santa Ana de los Ríos de Cuenca, de son nom d’origine, fut fondée en 1557. Elle se trouve à 2 500 mètres d’altitude, dans la région de la Sierra, au pied des sommets majestueux des Andes. Le gouverneur de Quito la fit édifier en pleine période de colonisation, en l’honneur de la ville de Cuenca d’Espagne. La zone demeurait alors importante pour l’agriculture, l’exploitation minière et le tissage dans le pays. L’expansion de la ville apparaissait donc essentielle pour gérer toute cette économie locale.

L’architecture de Cuenca y fut harmonieusement travaillée par les bâtisseurs et elle attira ainsi des artistes et artisans espagnols et italiens. Ces derniers y installèrent des écoles d’architecture, de sculpture et de peinture, qui furent bientôt renommées dans toute l’Amérique latine. La cité porte encore aujourd’hui la trace de cette culture et de ce passé artistique.

Mais la spécificité de Cuenca s’établit dans l’élégance des détails de son architecture, de ses façades à caractère colonial et de son héritage religieux. Cela lui vaudra d’obtenir l’inscription de son centre historique au patrimoine mondial de l’UNESCO en 1999. Il est considéré comme l’un des plus beaux et des mieux conservés de toute l’Amérique latine, avec celui de Quito.

La visite de Cuenca tient une place de choix dans notre circuit Origines et civilisations de l’Équateur, grâce à son passé si riche.

À voir et à visiter absolument à Cuenca

Le centre historique de Cuenca reste l’attrait principal pour les voyageurs. C’est sans aucun doute un incontournable de votre séjour en Équateur ! Vous déambulerez dans les rues pavées de Cuenca, à la découverte de son charme pittoresque. Vous vous reposerez un instant dans le Parque Calderón et y observerez la vie quotidienne des habitants. Votre tour vous mènera aussi jusqu’au Mirador Turi pour profiter d’une vue imprenable sur Cuenca.

Si vous êtes amateur d’art religieux, vous pousserez les portes des églises Santo Domingo, San Sebastián, San Francisco, Santuario Mariano ou Todos los Santos. Mais surtout, vous découvrirez la splendeur de la « Nouvelle Cathédrale » Inmaculada Concepción, qui demanda quelque 120 années de construction. Elle est considérée comme l’une des plus belles d’Amérique du Sud et consiste en l’une des attractions architecturales les plus célèbres d’Équateur. Impressionné ? Attendez d’observer ses vitraux, ses peintures, ses ornementations et la grandeur de ses trois coupoles bleues caractéristiques.

Cuenca abrite aussi de nombreux musées, qui vous permettront de vous immerger dans l’histoire de la région. Parmi eux, vous pourrez explorer le Centre Interaméricain d’art et d’artisanat ou le musée des Cultures Aborigènes. Ce dernier propose des collections captivantes des communautés indigènes de la Sierra et de l’Oriente. Visitez également celui d’Art Moderne, ainsi que celui de l’Identité Cañari, peuple de l’époque précolombienne résidant ici avant l’arrivée des Incas. Ne manquez pas Pumapungo, un site archéologique de l’Empire inca. Et finalement, le musée de las Conceptas, considéré comme le plus beau de la ville, retraçant la vie des religieuses vivant dans le couvent éponyme.

Enfin, Cuenca représente la capitale de la province d’Azuay, et le point de départ de superbes excursions. N’hésitez pas à découvrir le parc national El Cajas, situé à une trentaine de kilomètres. De magnifiques randonnées vous attendent autour de ces nombreux lacs et lagunes, ainsi qu’un spectacle exceptionnel avec sa variété de paysages et d’espèces animales. Aussi, pour une parenthèse relaxante, optez pour Baños de Cuenca, qui offre des possibilités de thermes aux propriétés bienfaisantes. Un peu plus loin, explorez le site archéologique inca d’Ingapirca, renommé comme le plus grand de la région.

Notre circuit Des villes coloniales aux volcans de l’Équateur, reprenant tous les incontournables du pays, vous proposera une découverte privilégiée de la cité !

L’artisanat de Cuenca

Cuenca est considérée comme la capitale du mythique chapeau Panama. C’est dans cette ville que la première entreprise de fabrication fut créée au moment de l’expansion de son commerce. Il devient célèbre à la période de la construction du canal de Panáma, alors qu’il se destinait à protéger les ouvriers du soleil. Plusieurs personnalités le porteront ensuite, parmi eux, le président Roosevelt, Franck Sinatra, Winston Churchill ou Humphrey Bogart. Plus tard vendu dans le monde entier, le Panama se transforme en emblème national de l’artisanat équatorien. Le musée Taller de Sombrero El Barranco lui est dédié, avec la reconstitution d’un atelier de fabrication. Une boutique s’y trouve pour acheter votre propre chapeau ou le ramener en souvenir.

Cuenca et sa région sont également connues pour la production de céramiques, de ferronnerie, d’instruments de musique et de bijoux en tous genres. Sur les marchés locaux de la ville, laissez-vous tenter par les nombreux objets colorés.

Découvrez toute la variété de l’artisanat de Cuenca et de ses techniques ancestrales dans notre circuit Voyage de noces des Andes à l’Amazonie !

Nos conseils pour venir visiter Cuenca

La situation géographique de Cuenca lui permet de profiter d’un climat agréable toute l’année, avec des températures printanières par toute saison. Pour vivre un moment unique en Équateur, vous pouvez venir célébrer El Paso del Niño Viajero le 24 décembre, un événement typique de Cuenca.

De nombreuses possibilités d'hébergement vous seront proposées toute l’année. Vous aurez même peut-être la chance de dormir dans une ancienne maison coloniale rénovée, caractérisée par un patio central.

Enfin, pour vous déplacer jusqu’à Cuenca, vous pouvez opter pour un vol intérieur avec les compagnies LATAM et TAME, depuis Quito ou Guayaquil. La ville possède, en effet, son propre petit aéroport. Si vous choisissez plutôt le bus longue distance, des transferts ont lieu tous les jours depuis et pour les grandes destinations. Comptez 4 h 30 de transport depuis Guayaquil et près de 10 heures depuis Quito.

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