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Le désert du Danakil est situé dans le nord-est de l’Éthiopie et s’étend également sur les territoires de l’Érythrée et de Djibouti, sur plus de 4 000 km2. Cette zone, par endroits plus basse que le niveau de la mer, demeure l’une des régions les plus extrêmes et chaudes au monde. Les voyageurs s’y rendent pour explorer les paysages désolés, mais spectaculaires du volcan Erta Ale, du Dallol et du lac Assalé. Ils observent aussi les longues caravanes de dromadaires, accompagnées des nomades Afar, qui traversent le désert à longueur de journée. Découvrez l’environnement unique du Danakil, ainsi que ces trésors incontournables !

L’environnement du Danakil

Malgré son premier abord inhospitalier, le désert du Danakil, localisé au cœur du triangle Afar, abrite des paysages époustouflants qui valent le coup d'œil.

Recouvert plusieurs fois par la mer Rouge il y a plusieurs centaines d’années, le Danakil en a hérité de grandes étendues de sel. Elles sont exploitées par le peuple des Afar, qui revend la matière à Addis-Abeba. Ces communautés nomades y vivent depuis toujours et sont habituées aux chaleurs torrides des lieux. Au cours de l’année, les températures peuvent atteindre plus de 50 °C et la pluie y demeure extrêmement rare. La végétation, elle aussi peu commune, s’est établie près des points d’eau principaux, tels que le fleuve de l’Awash, qui traverse le désert d’ouest en est. Il prend sa source dans la vallée du Grand Rift qui coupe la région des hauts plateaux en deux. L’Awash se jette ensuite 1 000 kilomètres plus loin, dans le lac Abbé, à la frontière de Djibouti. Un peu plus au nord, les recherches archéologiques ont mis à jour les ossements fossilisés de la célèbre Lucy, située dans le triangle Afar.

Mais le territoire est également réputé pour son activité volcanique, qui a formé les spectaculaires Erta Ale et Dallol. Ces deux sites paraissent tellement hors du commun qu’ils représentent, pour les voyageurs, des motivations suffisantes à faire une excursion dans le désert extrême du Danakil.

Les sites incontournables du Danakil

Le Erta Ale, qui signifie « montagne fumante » en langue afar, a hérité son nom de son activité volcanique constante. Ce dernier s’étend sur 30 kilomètres de diamètre et se trouve en partie recouvert de coulées de lave séchée. Il est possible de randonner jusqu’à son sommet qui s’élève à quelque 600 mètres d’altitude. Une nuit sur place devient alors nécessaire, pour pouvoir marcher à la tombée ou au lever du jour, afin de ne pas subir les chaleurs caniculaires.

Jusqu’en 2017, la caldeira principale de ce volcan-bouclier ne représentait qu’un trou béant, formant une sorte de lac. Le magma, en fusion et en éruption constante, restait visible en son cœur. Les voyageurs pouvaient y observer des jets de lave, ainsi qu’un bouillonnement intense et continu. Mais à force de cette activité incessante, les parois de la montagne ont fini par s’effondrer, bouchant entièrement l’espace. Il faudra attendre 2019 pour qu’une nouvelle faille s’ouvre plusieurs kilomètres plus loin et qu’elle offre à nouveau ce spectacle unique.

La dépression de Dallol est un site volcanique dynamique, situé plus de 100 mètres au-dessous du niveau de la mer. Il est recouvert d’une épaisse couche de sel, lui-même mélangé à des sulfures, des fers et autres métaux. Cette combinaison génère des couleurs marron, jaune, rouge et vert à cet ensemble atypique. Aussi, au pied de multiples formations géologiques, des petits lacs d’acides apportent un côté menaçant. Son nom, en afar, se traduit par « désintégré ». C’est effectivement un paysage chaotique, hors du commun et dangereux qui attend les voyageurs qui s’y aventurent. Mais l’atmosphère et la beauté unique au monde que vous retrouverez ici représente un site à ne surtout pas manquer dans la région ! Vous aurez l’impression particulière de vous trouver sur une autre planète…

Enfin, le lac Assalé se compose d’étendues de sel exploitées par le peuple Afar. L’une de leurs principales ressources monétaires consiste en l’extraction de plaques de cette substance grâce à de petits pieux. Celles-ci seront par la suite brisées et taillées en blocs. Cette technique reste la même depuis des millénaires ! Lorsque cette première étape est réalisée, des dizaines de dromadaires et d’ânes sont chargés de transporter les amas à travers le Danakil. Des caravanes entières d’animaux, à la file indienne, traversent le désert pendant plusieurs jours. Le sel est ensuite vendu dans les grandes villes, comme Addis-Abeba. Les voir travailler dans ces conditions extrêmes, depuis la nuit des temps, représente une véritable image authentique de la culture afar.

Nos conseils pour votre visite du Danakil

Se rendre dans le Danakil est une excursion qui se prépare à l’avance, au vu du climat dangereux qui vous attend. Voici tous nos conseils pour que vous profitiez de l’expérience dans les meilleures conditions :

● Proscrivez la période de mai à septembre, où les températures apparaissent les plus chaudes.

● Protégez-vous correctement contre la chaleur. Emportez un chapeau, de très bonnes lunettes et des vêtements longs pour éviter les coups de soleil. Hydratez-vous régulièrement. Portez des chaussures fermées.

● Avant même de partir pour l’Éthiopie, prenez rendez-vous chez votre médecin afin de faire un état des lieux de votre santé. Soyez sûr qu’il vous autorise la visite du Danakil.

● Assurez-vous de faire appel à un organisme de confiance pour votre excursion. En effet, les sorties touristiques doivent être obligatoirement accompagnées de guides locaux, de même que d’une escorte militaire. Pour ne prendre aucun risque, nous vous conseillons donc de laisser des professionnels s’occuper entièrement du voyage. Vous éviterez ainsi des démarches administratives contraignantes. De même, les agences qui ont l’habitude de proposer ces services vont prévoir tout l’équipement indispensable. Dans la liste figurent : des réserves d’essence, de nourriture, d’eau, du matériel de rechange et parfois même, des masques à gaz pour la visite du Dallol.

● Suivez toujours votre guide et votre groupe afin de vous prémunir de tout danger.

Il est bien sûr nécessaire que vous restiez vigilant. Mais surtout, profitez de cette expérience unique, qui n’arrivera sans doute qu’une fois dans votre vie !

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