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Le lac Natron

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Situé dans le nord de la Tanzanie, à la frontière du Kenya, le lac Natron est un lac salé d'origine tectonique. Il a notamment été rendu célèbre par le photographe Nick Brandt qui a mis en scène des animaux pétrifiés par les minéraux alcalins présents dans l'eau. Le lac Natron, d'une superficie de 1 040 km², représente un passage incontournable pour rencontrer les Masaïs et observer les flamants roses.

Les paysages du lac Natron

Le lac Natron est un terrain de jeu grandeur nature pour les randonneurs, qui se plaisent à grimper aux sommets des cratères alentours pour accéder à de somptueux panoramas. Il faut dire que les paysages du lac Natron sont tout à fait exceptionnels ! Situé au cœur de la vallée du Rift, le lac s'entoure de volcans, de plaines et de canyons. À certains moments, le lac se teinte d'une couleur rougeoyante, formant un contraste saisissant avec son environnement désertique. Tout autour, les cratères semblent veiller éternellement sur l'immense étendue d'eau salée. Partout où l'on se trouve, il suffit souvent de lever la tête pour apercevoir, en arrière-plan, le célèbre Mont Lengai. Il s'agit de la "montagne des dieux", une montagne sacrée chez les Masaïs.

Profond de seulement trois mètres, le lac Natron semble s'étendre à perte de vue avec ses 22 kilomètres de large et ses 57 kilomètres de long. Il ne faudra pas hésiter à prendre de la hauteur depuis les cratères environnants pour prendre la mesure de sa taille et, surtout, profiter de sa couleur exceptionnelle. Les passionnés de photographie, notamment, seront en pleine extase devant cet étonnant tableau !

Les animaux à observer au lac Natron

Avec un pH supérieur à 10 et une température qui peut atteindre les 60 °C, le lac Natron est un environnement hostile pour les animaux sauvages. Il n'est d'ailleurs pas rare d'observer des oiseaux pétrifiés sur ses rives… Toutefois, malgré ces spécificités peu propices à la vie, certaines espèces sont parvenues à s'adapter, et à y trouver refuge, bien loin des prédateurs. C'est notamment le cas des flamants roses, pour qui le lac Natron s'avère être un lieu de reproduction idéal. Chaque année, lorsque les eaux du lac sont basses, ce sont plus de deux millions de flamants roses qui viennent pondre leurs œufs ici, protégés par l'inhospitalité du lac. Ils se nourrissent des micro-organismes présents dans l'eau, qui leur donnent leur superbe couleur rose.

Dans l'eau, notamment près du rivage, certaines espèces de poissons, d'algues et d'invertébrés sont parvenues à se développer, comme le tilapia. Près du lac, vous aurez aussi l'occasion d'observer plusieurs centaines d'espèces d'oiseaux différentes, qui gardent évidemment leurs distances avec l'eau. En compagnie des Masaïs, éloignez-vous du rivage et levez les yeux en direction du ciel pour apercevoir des cigognes, des oiseaux d'Egypte, des aigrettes, des grues couronnées… Et bien d'autres oiseaux encore.

Excursions et activités au lac Natron

Une chose est sûre, on ne vient pas au lac Natron pour s'y baigner ! Le lac est si caustique que la plupart des animaux refusent de s'y risquer, les chances d'y perdre la vie étant importantes. Mais, bonne nouvelle, il existe mille et une autres façons d'explorer cette région fascinante. Et la première d'entre elles, c'est bien sûr la randonnée. Les abords du lac se prêtent en effet parfaitement bien au trekking. Les cratères étant nombreux, il est relativement facile de prendre de la hauteur pour profiter de panoramas d'exception sur les reflets rouges du lac, sur les flamants roses, et sur le décor désertique de la région. D'ailleurs, pour une balade dépaysante, n'hésitez pas à pousser la randonnée jusqu'aux gorges de la rivière Ngare Sero, où une superbe cascade vous attend. Cette fois, vous pouvez vous baigner !

Autre excursion incontournable au lac Natron : la rencontre avec les Masaïs. Il existe une multitude de façons différentes de passer du temps avec eux. Vous pourrez par exemple visiter un authentique village masaï et ainsi plonger dans les traditions de ce peuple accueillant. Dans les petits villages, l'accueil des Masaïs est toujours chaleureux !

L'ascension du Mont Lengaï avec un guide Masaï fait aussi partie des activités à faire au lac Natron. La randonnée est physique et nécessite un bon niveau, mais elle peut être effectuée sur une journée. Ce volcan qui domine le lac culmine à 2960 mètres d'altitude et nécessite un peu de préparation, puisque l'ascension se fait de nuit, sur de la cendre glissante. Mais le jeu en vaut largement la chandelle puisque, de tout là-haut, vous accéderez à une vue à couper le souffle sur le lac Natron, sur la savane, sur le Ngorongoro, sur le Mont Kilimandjaro… Tout ça sous la lumière magique de l'aube.

Enfin, vous aurez aussi la possibilité de vous balader autour du lac Natron avec un guide masaï et d'explorer ainsi toute la diversité écologique de la région. Ce sera l'occasion de découvrir les sites de reproduction des flamants roses, de plonger dans les traditions culturelles locales et d'observer les oiseaux qui ont élu domicile dans cet environnement hostile.

Le meilleur moment pour aller au lac Natron

Le meilleur moment pour visiter le lac Natron correspond à la saison sèche, c'est à dire au cours des mois de janvier, février, juin, juillet, août, septembre et octobre. À cette période, les températures sont chaudes sans être étouffantes et les pluies se font plus rares qu'au cours de la saison humide.

Le lac Natron dévoile une couleur oscillant entre le marron, le gris et le bleu tout au long de l'année, ou presque. En effet, une fois par an, le lac devient rouge, presque bordeaux, avec quelques parties orange ou jaunes en fonction des zones. Pour profiter de ces couleurs flamboyantes, il vous faudra voyager au lac Natron au cours du mois de septembre. Le lac est alors asséché et ses minéraux colorés sont plus concentrés. C'est la période idéale pour prendre de la hauteur et immortaliser le lac depuis le dessus, soit en grimpant sur les sommets alentours, soit en survolant le lac à basse altitude.

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