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L’Éthiopie est le second pays le plus peuplé d’Afrique, après le Nigeria, avec plus de 120 millions d’habitants. La société éthiopienne s’est construite autour de 80 ethnies, elles-mêmes composées de tribus distinctes, selon les régions géographiques du territoire. C’est autant de langues, dialectes, traditions et croyances qui se sont développés pour créer une diversité unique en Afrique. Découvrez l’histoire tumultueuse de l’Éthiopie et l’héritage culturel d’une nation extraordinaire.

L’histoire de l’Éthiopie

L’Éthiopie représente l’un des berceaux de l’humanité. Cela fut prouvé par la présence de squelettes fossilisés datant de plusieurs millions d’années, comme celui de la célèbre Lucy, ancêtre de notre espèce. Cette pièce archéologique exceptionnelle fut trouvée en 1974, à proximité de Hadar.

Légèrement plus proches de notre époque, les premières communautés de chasseurs-cueilleurs s’établissent sur ces terres à partir du VIIIe millénaire av. J.-C. La sédentarisation et le développement des sociétés éthiopiennes voient bientôt émerger le très important royaume d’Axoum. La ville regorge de ressources naturelles et se situe à un point stratégique des routes commerciales vers ses voisins africains et vers les Indes. Grâce à cela, elle assoit son influence durant 700 ans. Quelques siècles avant notre ère, le territoire axoumite est considéré comme l’une des grandes puissances du monde. Plus de 300 ans après J.-C., le christianisme devient la religion d’État de l’Éthiopie. Le IVe siècle marque l’apogée d’Axoum. Mais à la fin de celui-ci, sa domination se voit renversée par l’Empire perse et l’islamisation progressive des régions alentour.

L’histoire se poursuit par la prise de pouvoir de différentes dynasties de souverains éthiopiens, dont celle des Salomoniens. Ces derniers se voudraient descendants du roi Salomon et de la reine de Saba, deux figures apparaissant dans la Bible. Le XVIe siècle est marqué par une guerre de religion sanglante et particulièrement meurtrière entre les monarques du territoire et les émirats musulmans. Se relevant péniblement de cette épreuve, l’Éthiopie doit bientôt faire face aux tentatives de colonisation européenne et de conversion au catholicisme. Cet aspect de la chrétienté est pourtant refusé par le peuple éthiopien.

Un nouvel événement fondateur de l’histoire de l’Éthiopie prend place en 1974. Le dernier empereur éthiopien est destitué de ses fonctions de souverain, après 3 000 ans d’un système gouverné par la royauté. Le pays s’en trouve bouleversé durant près de 20 ans, avant d’être reconnu comme démocratie en 1995. L’Éthiopie doit pourtant continuer de faire face à de nombreux conflits, liés entre autres aux frontières avec l'Érythrée, ainsi qu’à l’instabilité nationale. Cela s’explique par la présence de multiples communautés ethniques différentes sur le territoire.

Les habitants de l’Éthiopie

Avec ses 120 millions d’habitants en 2021, l’Éthiopie s’apparente à l’un des pays du monde à la croissance démographique la plus importante.

Le peuple éthiopien s’est constitué autour d’un passé historique mouvementé. Aujourd’hui, il se compose de plus de 80 ethnies. Cela représente d’ailleurs une difficulté majeure dans la création d’une unité nationale. Celles-ci sont elles-mêmes subdivisées en sous-groupes, tribus et clans, ce qui développe pourtant une diversité incroyable pour cette société.

Les principales sont les Oromo, symbolisant 35 % du pays, et les Amharas, considérés comme 30 % des habitants. Les Tigréens, originaires du nord de l’Éthiopie, constituent 6 % de la population. Viennent ensuite les ethnies des Somali, Sidama, Afar, Gurage, ou Welaytas et Hadiya. Le reste se répartit dans des familles encore plus minoritaires, qui, pour certaines, se trouvent en voie de disparition.

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La langue officielle en Éthiopie

L’amharique incarne la langue officielle de l’Éthiopie. Le pays, n’ayant pas subi la colonisation européenne, n’a pas non plus vécu l’influence linguistique. Il consiste en un dérivé du guèze, ancien idiome éthiopien, utilisé dans le cadre du culte de l’Église orthodoxe. Son alphabet se compose de 260 caractères, chacun représentant une syllabe unique. Il fut instauré par la présence essentielle de l'ethnie des Amharas dans l’histoire de l’État.

Il existe également quelque 290 autres langues et dialectes dans l’ensemble du territoire, comme l’oromo et le tigrinya, parlés par les communautés et tribus.

La culture en Éthiopie

La diversité de la population, la protection contre le colonialisme et les influences religieuses offrent à l’Éthiopie un patchwork culturel et patrimonial unique en Afrique.

La culture locale est étroitement liée à la religion chrétienne orthodoxe, omniprésente dans la vie de plus de la moitié des Éthiopiens. Ainsi, la littérature, la musique, la peinture, l’architecture et la sculpture sont marquées par les croyances ecclésiastiques. Les églises furent érigées par milliers au cœur du pays et l’art remarquable qui en recouvre les murs en fait un point d’attrait pour de nombreux curieux. La croix représente également un symbole essentiel de la culture éthiopienne. Celle-ci est fabriquée en bois et en métal, et constitue l’un des souvenirs principaux à ramener de son voyage en Éthiopie.

L’artisanat éthiopien est, lui aussi, particulièrement varié, puisque ses spécialités sont souvent liées à des ethnies différentes. Les paniers, les bijoux d’ambre, d’argent ou de perles, ainsi que les produits en or, laine, coton et cuir, y sont très répandus.

Comme dans tout pays d’Afrique, le chant et la danse demeurent essentiels dans la vie quotidienne et dans les traditions du peuple éthiopien. En Éthiopie, on retrouve évidemment des musiques et des rythmes spécifiques à chaque ethnie, ce qui en fait des domaines tout aussi diversifiés que l’artisanat. Durant votre séjour en Éthiopie, vous aurez peut-être la chance d’observer les mouvements de l’eskesta, caractérisée par des roulements d’épaules. Profitez aussi du zefen, qui se déroule au son des battements de mains, ou écoutez le fukara, qui représente le chant des guerriers.

Enfin, l’une des traditions essentielles dans la culture éthiopienne demeure la cérémonie du café, réalisée par les femmes. C’est un véritable rituel et une institution où la boisson est concoctée sous les yeux des invités. Les graines sont torréfiées dans un brasero, puis broyées et infusées, avant que le liquide soit distribué aux convives. Pour accompagner la préparation, une ambiance est créée avec de l’encens et des plantes aromatiques.

La religion en Éthiopie

L’Éthiopie reste majoritairement chrétienne orthodoxe, religion adoptée par un peu plus de la moitié de la population. Le pays fut rapidement évangélisé, puisque c’est en 330 après J.-C. que le roi Ezena d’Éthiopie fut converti. Les Éthiopiens en gardent de nombreuses pratiques, comme l’usage de l’agenda julien. Ce dernier possède pour spécificité d’être sept ans et huit mois en arrière du calendrier grégorien, utilisé dans la plupart des États du monde. Ainsi, en Éthiopie, le millénium fut fêté en septembre 2007.

35 % du peuple éthiopien s’adonne également à la confession musulmane. Celle-ci se développa dans le pays dès la naissance de l’islam, lorsque les disciples de Mahomet vinrent trouver refuge dans le royaume d’Axoum.

Dans les groupes plus reculés, une coutume animiste, datant d’avant l’arrivée des autres philosophies, demeure toujours bien présente pour 8 % de la population. Ces usages ancestraux restent pour autant bien plus répandus que ce que l’on pourrait imaginer. Même les communautés chrétiennes et musulmanes continuent d’allier leur religion à des rituels animistes, ce qui crée un mélange étonnant dans leurs pratiques. Les croyances aux esprits de la nature, les cérémonies de purification et la médecine traditionnelle subsistent donc pour la plupart des habitants du pays.

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